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BANDAS - GENTLE GIANT

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*  EL GIGANTE IGNORADO *


Es probable que Gentle Giant sea la más importante y al mismo tiempo, la más ignorada banda de rock progresivo surgida a finales de la década de los sesenta. A pesar de esto, o tal vez por estas razones, finalmente se convirtió en una banda de culto con el correr del tiempo.

Tal vez la única experiencia que supere la audición de su música sea apreciar la maravilla de su despliegue escénico. Músicos sumamente virtuosos, evidenciaban en sus conciertos sus dotes de multiinstrumentistas -entre todos sus integrantes tocaban más de 30 instrumentos diferentes- recorriendo su exigente repertorio con maestría.

Derivada del grupo británico de rhythm and blues psicodélico Simon Dupree and The Big Sound, banda formada por los tres hermanos Shulman, Gentle Giant surge como tal en el año 1969.

Aquella primera formación estaba integrada por Derek Shulman (1947, Glasgow) en guitarra, bajo y voz; Ray Shulman (1949, Hampshire) en bajo, voz y violín; Gary Green (1950, Stroud Green) en guitarra; Phil Shulman (1937, Glasgow) en saxo, Kerry Minnear (1948, Dorset) en teclados, y el baterista Martin Smith (1946, Southampton).

*  ADQUIRIENDO EL GUSTO  *

Después de grabar algunos simples de fuerte impronta psicodélica, comienzan su viraje hacia el todavía incipiente rock progresivo con su álbum debut de 1970, titulado simplemente Gentle Giant y producido por Tony Visconti. El disco fue recibido con duras críticas por parte de la prensa especializada y con indiferencia por el gran público. Sin embargo esto no restó ánimos a una banda que continuó una brillante carrera, aunque con altibajos, hasta 1980, año en el que finalmente se disuelve, no sin antes dejar una discografía original de 12 discos que recorren rock, música clásica y melodías medievales en dosis justas y con gran fuerza compositiva.
 

 

Al año siguiente de su álbum debut graban Acquiring the Taste, un destacado trabajo que comienza a marcar claramente lo que sería el estilo inconfundible de la banda. Luego, en 1972 presentan Three Friends, disco en el que se produce el primer relevo de integrantes al ingresar Malcolm Mortimore (1953, Wimbledon) en batería.

 

 

En 1973 lanzan el disco Octopus, tal vez uno de los momentos más brillantes de la carrera de la banda, trabajo en el que se produce un nuevo cambio en la batería con el ingreso de John Weathers (1947, Carmarthen).
Posteriormente a la salida de este disco se produce la que sin dudas fue la deserción más importante: Phil Shulman abandona Giant para dedicarse a la docencia.

 

 

Más tarde entre ese mismo 1973 y 1975, Gentle Giant publica una trilogía antológica: In a Glass House, considerado uno de los discos más herméticos de la banda; The Power and the Glory, un alegato sobre la corrupción política de líderes sociales que llegan al poder, y Free Hand, el disco de mayor éxito comercial de la banda y que contenía esa joya armónica titulada On Reflection. Con estas tres obras la banda consigue afirmar su sonido tan personal y característico.

 

 

El siguiente trabajo, Interview, vio la luz en 1976 y no tuvo un buen recibimiento por parte de la prensa y el público, al punto que muchos lo consideraron el principio del fin de la banda. Sin embargo el siguiente disco de ese mismo año, Playing the fool, presenta el registro en vivo de la banda en su más acabada expresión; un recorrido vibrante y en algunos casos, audaz –la versión de On Reflection por caso- por lo mejor de sus registros de estudio.
 

 

Con el disco The Missing Piece de 1977, la banda comienza a virar su propuesta hacia sonidos emparentados con los cambios de la época: canciones más simples sin la complejidad de sus arreglos intrincados de antaño marcan el fin de una era para el grupo.
 


Cierran la discografía de la banda los discos Giant For A Day (1978) y Civilian (1980), trabajos ambos ciertamente alejados de la propuesta original de Gentle Giant pero de indudable calidad compositiva e instrumental. El rock progresivo como tal se enfrentaba a nuevos desafíos, y Giant se sumó a la búsqueda de diferentes formas de expresión que ya habían emprendido muchos de sus contemporáneos con mayor o menor éxito.
 

 

Finalmente el Gigante Gentil se rindió ante los escasos resultados obtenidos: en el verano 1980 la banda se separa. Cada uno de los miembros del grupo siguió su camino negándose consistentemente ante cada propuesta de reagruparse, aunque se registraron desde entonces algunas reuniones parciales en intentos de recuperar el repertorio de la formación original.

* CAMINOS QUE SE ABREN *

Luego de la disolución de la banda, Derek Shulman desarrolló una exitosa carrera en los aspectos organizacionales del negocio de la música, llegando a ser presidente de Atco Records y Roadrunner Records. Actualmente es dueño de la compañía independiente DRT Entertainment.

Ray Shulman trabajó en música para TV y publicidad hasta convertirse en productor de grupos como Echo & The Bunnymen y The Sugarcubes. También ha compuesto bandas de sonido para videojuegos y producido DVDs para bandas como Genesis y Queen.

John Weathers continuó tocando en Man hasta 1996, y más recientemente con Wild Turkey, junto a Glenn Cornick.

Gary Green se mudó a los Estados Unidos y ha participado en varias bandas de Illinois como Blind Dates y Big Hello. Participó además como invitado en grabaciones y conciertos de Eddie Jobson.

Kerry Minnear vive en Cornwall y trabajó muchos años en la música góspel. Actualmente dirige Alucard Music, la organización que supervisa los derechos legales de la música de Gentle Giant.

Phil Shulman está retirado del negocio de la música. Trabajó como docente y tuvo un comercio en Gosport, Hampshire. Antes de este retiro trabajó brevemente con su hijo Damon grabando trabajos con él, algunos de los cuales se pueden escuchar en el sitio de Damon en MySpace.

Martin Smith se radicó en Southampton y tocó con varias bandas del lugar hasta su muerte en marzo de 1997.

Malcolm Mortimore continúa su trabajo como sesionista de rock y jazz.

*  DISCOGRAFIA *

Existe una gran cantidad de grabaciones en vivo, compilaciones, no oficiales y samplers.

A continuación detallamos únicamente los originales y otras grabaciones que se destacan entre todas las existentes.

Álbumes de estudio:

Gentle Giant (1970)
Acquiring the Taste (1971)
Three Friends (1972)
Octopus (1972)
In a Glass House (1973)
The Power and the Glory (1974)
Free Hand (1975)
Interview (1976)
The Missing Piece (1977)
Giant for a Day! (1978)
Civilian (1980)

Grabaciones en vivo:

Playing the Fool (1977) Grabado durante la gira europea 1976
Gentle Giant in Concert (1994) Grabado en 1978
Out of the Woods: The BBC Sessions (1996)
The Last Steps (1996) Grabado en los EE.UU en 1980
Out of the Fire: The BBC Concerts (1998)

Compilados:

Giant Steps - The First Five Years (1975)
Pretentious - For The Sake Of It (1977)
Champions Of Rock (1996)
Edge of Twilight (1996)
Under Construction (1997)
Scraping the Barrel (2004)

DVD:

Giant on the Box, (DVD+CD) (2005)
GG at the GG, (DVD) (2006)

Gentle Giant (1970) 

 

Otro de los grupos británicos con contenido folk en sus composiciones. No de la misma forma de Gryphon que evoluciona desde la música tradicional hacia el rock, sino más bien como Jethro Tull creando una fusión entre el folk y el rock. Originarios de Glasgow, los tres hermanos Shulman unen sus talentos a los de un cuarto multinstrumentista Kerry Minear, un guitarrista Gary Green y un baterista Martín Smith, más un grupo de colaboradores para realizar este finísimo producto. El tema inicial "Giant" presenta cambios rítmicos y una ajustada instrumentación dónde se destacan los teclados de Minear y la orquestación con un correctísimo manejo de las voces. "Funny Ways" es una agradable melodía de raices folk con violines y cellos. Vuelve la potencia en "Alucard" dónde aparecen los juegos corales típicos de la banda. Otra graciosa melodía en "Isn't It Quiet and Cold", nuevamente con cellos y violines, ahora con piano y vibráfono. "Nothing at All" tiene un sonido que se acerca bastante a Jethro, no por la flauta como podría sospecharse sino por el riff de guitarra que sobresale en el tema, incluye innecesario solo de batería. "Why not" es como un rock progresivo de riffs de guitarra que se interrumpe para ofrecernos una linda melodía y pronto retornar a la potencia. Ofrenda a la realeza con "The Queen" y final para un muy buen disco debut. 

Acquiring The Taste (1971) 

 

Finísimo producto del grupo británico. después del auspicioso disco debut, nos ofrecen esta magnífica obra donde han perfeccionado el manejo de las voces, pero más importante aún, han expandido su capacidad compositiva e instrumental. El albúm es excelente y personalmente creo que es el mejor de la banda. Los miembros de la banda comentan que su objetivo era expandir las fonters de la música popular contemporánea con riesgo de ser una banda poco popular. Se los puede acusar, en todo caso de no haber seguido en esta linea posteriormente y realizar obras como Octopus o más notablemente In a Glass House dónde estos preceptos son abandonados en pos de lograr un sonido más convencional. Es de remarcarse el mayor contenido clásico en las composiciones y la mayor utilización de mayores instrumentos percusivos, mellotron y sintetizadores. No dejan de lado el folk y el rock, pero estos estilos no son tan predominantes como en las posteriores obras. Altamente recomendable. 

 

Three Friends (1972) 


El tercer disco de GG fue el que empezó a generar un cierto perfil público. Se trata de un disco conceptual en torno a tres amigos de colegio que, ya adultos y sin verse desde hace muchos años, se encuentra casualmente y hablan sobre los diferentes rumbos que han tomado sus respectivas vidas: uno es un obrero de construcción, otro es un artista plástico, y el tercero es un exitoso empresario. Menos sofisticado que el anterior desde el punto de vista estilístico, aquí tienen más presencia los elementos jazzeros y blueseros, lo cual estaba garantizado por el notorio piso rítmico provisto por el nuevo baterista. La parte folclórica y clásica es mucho menos acentuada que en los dos discos anteriores, pero se hace presente de manera avasalladora en la majestuosa balada que cierra el álbum, con una breve pero hermosa sección coral. Más significativo de la orientación "cruda" del álbum es el tema "Peel The Paint", que incluye un delicioso jam de guitarra y batería al estilo de Cream y BS&T. también llama la atención "Mister Class And Quality?", un tema de onda bluesera en el que se da amplio espacio a un constante riff de violín cáltico. Aunque no se trata de un disco que exhiba los usuales niveles de elegante extravagancia instrumental y vocal tan personales para GG, es recomendable en especial para los recién iniciados.

Octopus (1973) 

 

Con su cuarto disco, GG vuelve de forma masiva a jugar con el folk cáltico y lo medieval. Pruebas de ello son los temas "Raconteur Troubadour" y "Dog's Life"; en este último, Philip Shulman toca un instrumento de percusión inventado por ál mismo, el mellophone. también encontramos intrincados juegos vocales y armonías disonantes en "Knots" y "The Advent Of Panurge" (dos de los temas más emblemáticos de la carrera de GG), así como la fuerza jazzera - bluesera de "River" y "The Boys In The Band". Los temas no son muy extensos (el más largo no llega a los seis minutos de duración), pero esto no impide que los temas encuentren espacio para exhibir su extraña belleza a travás de sofisticados arreglos instrumentales y vocales. Cabe destacar que la entrada del nuevo (y definitivo) baterista, John Weathers, gracias a su estilo directo y preciso de tocar su instrumento, significó la cimentación y maduración de la dimensión rockera de la música de GG: la base rítmica encontraba así un piso más firme sobre el cual podían desenvolverse las intrincadas melodías y armonías de las canciones. En definitiva, un gran disco que se cuenta entre uno de los más favorecidos por el aprecio de los fans de esta banda. El ánimo general que destila este disco es bastante alegre, lo cual servirá de interesante contraste con el tono más oscuro de su siguiente disco. 

In A Glass House (1973)

 

El album tiene un excelente sonido, los integrantes tocan a un nivel inmejorable, las armonías vocales son sumamente agradables. El sonido se endurece algo, sin dejar de lado pasajes con hermosas melodías tanto instrumentales como vocales. La ausencia de Phil Shulman (saxo, trompeta, flauta y voz) parece sentirse. A esta altura uno se pregunta que fue de aquella declaración de búsqueda de nuevas fronteras para la música, realizada en la ápoca en que se editó el magnífico "Acquiring The Taste". Quien no haya escuchado la obra anterior de Gentle Giant y guste de este tipo de música quedará encantado con este álbum. El oyente más pretencioso quizá prefiera las anteriores obras, especialmente "Acquiring The Taste". Como hecho curioso este álbum que parecería tener mayores intensiones comerciales no fuá editado originariamente en USA. La rotura de vidrios al comienzo de "The Runaway" es por si sola un clásico.

The Power And The Glory (1974) 


Aquí tenemos otro disco conceptual entregado por GG, en esta ocasión, centrado en el ascenso y caída de un primer mandatario; las líricas se centran en una visión maquiaválica de la carrera política. Musicalmente hablando, se trata de un disco donde la fuerza rockera ocupa un espacio importante, con toda la energía y furia que eso implica: "The Face" y "Valedictory" son dos de las canciones más agresivas que han grabado estos músicos, en especial el segundo, en donde el órgano de Minnear adquiere una dimensión purpleiana. Pero también entran a tallar los típicos aspectos cálticos y medievales / renacentistas ("Cogs In Cogs", "No God's A Man"), así como las disonancias armónicas ("So Sincere", otro de los temas emblemáticos de la historia de GG). también llama la atención "Playing The Game", una canción que incorpora diversas melodías sobre una base funky, donde el vocalista principal inaugura el Shulberry, un instrumento de cuerda inventado por ál mismo. Sin llegar a los niveles de grandeza de "Acquiring The Taste" u "Octopus", es un disco bastante recomendable. La edición en CD trae un bonus track, precisamente el tema que da título al disco y que en su momento no pudo ser incluido en el vinilo original. 

Free Hand (1975) 

 

Tal vez áste sea el disco perfecto para iniciarse adecuadamente en GG. Cada uno de los siete temas que componen "Free Hand" exhibe una línea melódica atractiva, y a la vez, un notable nivel de complejidad en sus arreglos que obedece fielmente a los osados cánones experimentales del grupo. Básicamente, parece que GG quiso hacer en este disco a la vez una recapitulación y un ahondamiento en sus diversas fuentes de inspiración. "Just The Same" y "Free Hand" son efectivos ejercicios de jazz-rock, mientras que "Time To Kill" se apoya más en estructuras rítmicas heredadas del blues negro. Por el lado más delicado, destaca la hermosa balada de corte hímnico titulada "His Last Voyage", así como los excántricos juegos corales e instrumentales mitad jazzeros, mitad renacentistas de "On Reflection", y esa atractiva pieza instrumental de corte medieval llamada "Talybont". Por último, el violín eláctrico destaca de forma particular en "Mobile", el tema que cierra el álbum, donde el sonido pesado del rock se conjuga a la perfección con el espíritu juguetón de la música celta. En líneas generales, solo cabe deshacerse en elogios para un disco donde convergen altas dosis de energía, creatividad, diversidad melódica y destreza interpretativa a raudales. Apoyado sobre el culto que se fue formando en torno a GG con la edición y difusión de los discos anteriores, "Free Hand" logró un nivel de ventas más que aceptable en Europa y la costa este de EE.UU., lo cual habría de significar el mayor logro comercial de su carrera: buena parte del material de este disco habría de formar parte necesaria del repertorio de sus conciertos desde entonces hasta el final de su carrera. 

Interview (1976)

 

 

Playing The Fool (1976) (en vivo) 

 

 

 

 

The Missing Piece (1977) 
 

 

 

Giant For A Day (1978) 

 

 

 

Civilian (1980)

 

 

 

* EL LEGADO *

Gentle Giant fue una banda de una notable sofisticación y complejidad, formada por virtuosos instrumentistas y de una gran riqueza sonora. Cómo ellos mismos explicaran en una oportunidad, su objetivo fue “expandir las fronteras de la música popular contemporánea aun a riesgo de llegar a ser muy impopulares”, objetivo que les valiera el mote de “una de las bandas más experimentales del género”.
La inclusión de matices provenientes del folk, del jazz y el soul, influencias de la música clásica del período romántico, la incorporación de timbres medievales y barrocos sumados a una lírica con perfil filosófico y hasta de crítica social, le provee a la música de Gentle Giant una riqueza inigualable.


Gente Giant. Una vivencia musical notable, sin lugar a dudas.

 

 

Fuentes:

- Sitio oficial de Gentle Giant - http://www.blazemonger.com/GG/Gentle_Giant_Home_Page
- Gentle Giant en Wikipedia - http://en.wikipedia.org/wiki/Gentle_Giant
- Manticornio - http://www.manticornio.com/rock-progresivo/G/GENTLE-GIANT/gg.html

Crédito fotografías y artes de tapa:

- Sitio oficial de Gentle Giant - http://www.blazemonger.com/GG/Gentle_Giant_Home_Page
 

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